Das zwielichtige Krypto-Startup, das „Aktien“ an Promis verkauft

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Das zwielichtige Krypto-Startup, das „Aktien“ an Promis verkauft

Ende März loggte sich ein 23-jähriger namens Alex Masmej bei Twitter ein, um zu erfahren, dass er in eine Währung umgewandelt worden war. Auf einer neuen Social-Networking-Plattform namens BitClout könnte jeder, der Zugang zu Bitcoin hat, in wenigen Schritten etwas namens „alexmasmej“-Coin kaufen. Eine Handvoll Leute hatte es bereits – es waren etwa 24 Münzen im Umlauf. Nach der Metrik von BitClout kostet ein Stück Alex etwa 250 US-Dollar.

Für Masmej war dies keine ganz neue Erfahrung. Letztes Jahr, nachdem er seinen Job während der Pandemie verloren hatte, hatte er seine eigene Münze namens ALEX-Token geprägt und verkaufte, was Aktien seines Lebens bedeutete. Die ersten $ALEX-Investoren, die Masmej dabei halfen, 20.000 $ aufzubringen, würden 15 Prozent seines Einkommens für die nächsten drei Jahre erhalten; manchmal konnten sie über seine alltäglichen Entscheidungen abstimmen. Im Konzept war die BitClout-Münze ähnlich, aber mit einem wesentlichen Unterschied: Er hatte nichts damit zu tun.


„BitClout fragt nicht nach Zustimmung“, sagte Masmej dem Daily Beast. „[Es] handelt mit Ihrem Namen, ohne dass Sie es wissen … Die Leute mögen das wirklich nicht, und das macht Sinn, weil es fast illegal erscheint.“

Die Plattform, die in den Taschen des Internets, die auf neue Krypto-Projekte achten, zu einer Quelle von Ärger und Verwirrung geworden ist, funktioniert wie ein monetarisiertes Twitter. BitClout lässt Menschen über prominente Social-Media-Persönlichkeiten spekulieren und personalisierte Token kaufen, deren Wert theoretisch mit der Popularität der Person steigt und fällt. Die Kombination aus Hype-Technologie und Berühmtheit erwies sich für Investoren als attraktiv und sammelte über 165 Millionen US-Dollar von Andreessen Horowitz, dem Winklevoss-Zwillinge , und Reddit-Mitbegründer Alexis Ohanian. Aber die Kritiker des Projekts, von denen es viele gibt, sehen darin einen dystopischen Trick, die menschliche Interaktion im Modus eines „ Yelp für Leute . '

„Es ist buchstäblich eine symbolisierte Schlagkraft.“ – Brian Fakhoury, Krypto-Investor

Masmej war nicht der einzige, der zu Geld geprägt wurde. Als BitClout am 24. März aus der Private Beta startete, hatten rund 14.000 Benutzer vorgefertigte Profile auf der Plattform, die von ihren Twitter-Konten kopiert und in Märkte für individualisierte Coins umgewandelt wurden, fast alle ohne Genehmigung. Elon Musk, der bestplatzierte Token auf der Website, kostet etwa 77.000 US-Dollar; Ariana Grande kostet knapp 25.000 US-Dollar. Donald Trump, der knapp unter Dave Portnoy von Barstool Sports (ca. 17.000 US-Dollar) platziert ist, handelt für fast 15.700 US-Dollar.

Masmej fand die Plattform lustig, aber andere waren nicht so unterhalten. Die auf Kryptowährungen spezialisierte Anwaltskanzlei Anderson Kill schickte BitClout im Auftrag eines Produktmanagers bei der Token-Börse Radar Relay eine Unterlassungserklärung und forderte, sein Abbild von der Website zu entfernen. „Es ist allgemein bekannt, dass eine Person oder ein Unternehmen nicht wissentlich ‚den Namen, die Stimme, die Unterschrift, das Foto oder das Abbild eines anderen… unter dem kalifornischen Zivilgesetzbuch 3344. Das Konto wurde entfernt, aber Benutzer können ihre Münze technisch gesehen immer noch kaufen, indem sie nach dem ursprünglichen Benutzernamen suchen.


Die Prämisse von BitClout ist ziemlich einfach. Händler tauschen Bitcoin gegen die native Währung der Site, BitClout, die sie ausgeben müssen, um ein Konto zu registrieren, Nachrichten zu senden oder zu posten. Sie können die Währung auch verwenden, um „Creator Coins“ zu kaufen, bei denen es sich um individualisierte Token handelt, die für prominente Persönlichkeiten ausgegeben werden. Je mehr Leute einen bestimmten Creator Coin kaufen, desto mehr steigt sein Wert und umgekehrt. „Es ist buchstäblich eine symbolisierte Schlagkraft“, sagte Brian Fakhoury, ein Krypto-Investor, der über die Plattform geschrieben hat. 'Je mehr Schlagkraft du hast, desto mehr ist dein Ding wert.'

Die Site ist so eingerichtet, dass sie von der Schlagkraft ihrer Benutzer profitiert, sodass die bekanntesten Konten ein wenig unbezahlte Werbung schalten müssen. Persönlichkeiten wie Masmej, deren Profile auf der Website vorgefertigt wurden, können ihre Konten beanspruchen und Token in ihrem eigenen Namen ausgeben – aber nur, wenn sie BitClout kaufen und über die Plattform twittern. Das haben nur sehr wenige Leute gemacht. Eine Quelle, die das Backend der Website überprüfte, sagte, dass etwa 80 Profile auf der Plattform beansprucht wurden.

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‌Der Start von BitClout folgte der Begeisterung für NFTs oder „nicht fungible Token“, kryptografische Dateneinheiten, die auf einer Blockchain gespeichert sind und in einer Reihe von Formaten geprägt werden können – Jack Dorsey verwandelte seinen ersten Tweet in einen NFT; Kings of Leon veröffentlichte ein Album als Ganzes – und wurde zu immer unverschämteren Preisen verkauft. BitClout arbeitet nach einer ähnlichen Prämisse: Prägung von Token, die einen Hype vermarkten, um Schöpfer direkt zu bezahlen. Aber während NFTs nicht gegenseitig austauschbar sind – der Besitzer von Dorseys Tweet-NFT kann es nicht gegen eine andere Version eintauschen – ist BitClout es. Wie ein Dollar kann der Token gegen andere BitClout eingetauscht werden. Es ist ein fungibles Token.

„Die zugrunde liegende Kraft von NFTs ist genau die gleiche, die BitClout antreibt“, sagte Fakhoury. „Aber am Ende des Tages ist es dasselbe. Sie sind eine Art wertloses Vermögen, dem die Leute ohne Grund einen Wert beimessen.“


‌Als es auf den Markt kam, versuchte der Schöpfer von BitClout, anonym zu bleiben, und identifizierte sich nur als „Diamondhands“ – ein umgangssprachlicher Begriff für jemanden, der hart an seiner finanziellen Position festhält – in der Form des pseudonymen Erfinders von Bitcoin. Satoshi Nakamoto . Doch der Geheimhaltungsversuch bröckelte schnell, als Branchenkenner auf einen Mann namens Nader Al-Naji hinwiesen, der später Bestätigt seine Identität gegenüber der Fachzeitschrift Decrypt. (Al-Naji reagierte nicht auf die Bitte von The Daily Beast um einen Kommentar.)

Al-Naji, ein ehemaliger Google-Ingenieur aus Alexandria, Virginia, sorgte 2018 mit einem Projekt namens Basis für Furore in der Krypto-Welt. Die Idee war, eine sogenannte „Stable Coin“ zu schaffen – ein Token, dessen Wert an eine zuverlässigere Währung wie den US-Dollar gekoppelt ist – aber diese Stabilität mit einem Algorithmus herzustellen, anstatt sie mit echtem Geld zu untermauern. Al-Naji sammelte eine Rekordsumme von 133 Millionen US-Dollar an Startkapital, aber das Konzept erwies sich als nicht nachhaltig. Nachdem sich die Securities and Exchange Commission eingeschaltet hatte, schloss Basis und gab das verbleibende Geld an die Anleger zurück.

Der Misserfolg hinterließ Al-Naji einen gemischten Ruf: ein Gründer, der stolperte, aber nicht stahl. Und doch ist die Einführung von BitClout, die ein Investor gegenüber Decrypt als „abgefickt“ bezeichnete, vielen als Betrug vorgekommen. Die größte rote Fahne, abgesehen von der eklatanten Zustimmungsfrage, ist, dass Benutzer zwar Geld anlegen könnenhineinBitClout, sie können es nicht herausbekommen. Händler senden Bitcoin an ein einzelnes Konto, das vom BitClout-Team geführt wird – dessen genaue Eigentümerschaft unbekannt bleibt – aber es handelt sich um eine einseitige Transaktion. Die Währung wird nicht an Börsen gehandelt und es gibt keine Möglichkeit, sich auf der Website auszuzahlen.

Werbung„BitClout-Benutzer – sobald sie einsteigen, sind sie gefangen. Es gibt keinen Ausweg'

Jeder, der tatsächlich von seinen Trades auf BitClout profitieren möchte, muss mehr heimliche Maßnahmen ergreifen. Aravind Karthigeyan, ein Gymnasiast und Moderator eines BitClout-Subreddits, sagte gegenüber The Daily Beast, er habe dies umgangen, indem er seine Token mit einem Rabatt an einzelne Käufer über die Messaging-App Telegram weiterverkauft.


Für James Prestwich, einen Krypto-Ingenieur und -Gründer, der BitClout öffentlich kritisiert hat, ist dies ein klarer Hinweis darauf, dass die Währung ein Shitcoin ist – Krypto-Jargon für einen Betrug. „Der einzige Weg, Bitcoin oder Dollar herauszuholen, besteht darin, eine andere Person zu finden und mit ihr einen maßgeschneiderten Deal auszuhandeln“, sagte er. „Also sind BitClout-Benutzer, sobald sie einsteigen, gefangen. Es gibt keinen Ausweg.'

„Es gibt einen Sekundärmarkt, der auf Telegram entwickelt wurde. Bei Telegram bietet OTC (Over-the-Counter) BitClout normalerweise einen Rabatt von 40 bis 50 Prozent“, sagte Prestwich. 'Wenn Sie also aussteigen möchten, nehmen Sie einen 40-Prozent-Haarschnitt, und die einzige Möglichkeit, dies zu tun, besteht darin, das BitClout manuell an jemanden zu senden und zu hoffen, dass er Sie bezahlt.'

Kritiker zweifeln auch an der Sicherheit der Plattform. „Sie sind sehr undurchsichtig“, sagte Masmej. „Es ist sehr schwer, auf die BitClout-Website zu gelangen … und selbst dann ist es auf der Plattform wirklich schwer zu wissen, wie viel sie an Gebühren erhalten oder was genau zu tun ist, um sich anzumelden. Wir müssen Bitcoin bezahlen, aber wir wissen nicht wirklich, wofür es ist. Ich denke, viele Communities in Krypto sind wirklich sauer.“

Die meisten Krypto-Projekte geben Benutzern einen „privaten Schlüssel“ aus – oft eine lange Phrase oder eine Reihe zufälliger Zeichen –, um auf ihre Konten zuzugreifen. Im Gegensatz zu einem Passwort können private Schlüssel nicht geändert werden. Das Risiko besteht darin, dass, wenn jemand anderes einen privaten Schlüssel herausfindet, der Benutzer keinen neuen erstellen kann, um ihn aus dem Konto herauszuhalten. „Wenn jemand Ihren privaten Schlüssel bekommt, können Sie buchstäblich nichts mit Ihrem Konto anfangen“, sagte Fakhoury. 'Es ist einfach für immer kompromittiert.'

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BitClout gibt auch private Schlüssel aus, aber wenn sich Benutzer anmelden, werden die Schlüssel in dem von ihnen verwendeten Browser zwischengespeichert. Infolgedessen sind die Schlüssel anfälliger für Diebstahl – wenn der Benutzer auf einen betrügerischen Phishing-Link klickt und sich anmeldet, könnte sein Schlüssel gestohlen werden. „Die privaten Schlüssel, die direkt in Ihrem Browser sitzen, bergen ein großes Sicherheitsrisiko“, sagte Fakhoury.

Für Prestwich war die erschütternde Erkenntnis, dass BitClout die Schlüssel auch auf seinem eigenen Server speichert und die Daten nach jeder Transaktion hochlädt. 'Es ist nicht nur so, dass sie Schlüssel unsicher aufbewahren, sondern sie senden sie an sich selbst', sagte Prestwich. „Sie könnten jederzeit das gesamte BitClout nehmen oder in Ihrem Namen willkürliche Einkäufe tätigen. Jedes BitClout, das Sie haben, jeder Mitarbeiter, der Zugriff auf diesen Server hat, kann es jederzeit verwenden.“

Anstatt die Plattform auf einer vorgefertigten Blockchain wie dem Bitcoin-Rivalen Ethereum zu starten, das über Vorlagen zum Prägen neuer Token mit seiner eigenen Infrastruktur verfügt, entschied sich BitClout dafür, sein Protokoll von Grund auf neu zu entwickeln. Infolgedessen war es zunächst keine Blockchain – bei der mehrere Server denselben Algorithmus ausführen und gleichzeitig Transaktionen registrieren –, sondern ein einzelner Block oder „Knoten“ operierte von einem Server aus.

In seinem Whitepaper behauptet BitClout, dass andere Benutzer Knoten ausführen. Und das Projekt behauptet, dass es Open-Source ist, was bedeutet, dass jeder, der interessiert ist, theoretisch den Quellcode herunterladen, einen eigenen Knoten erstellen und die Kette erweitern könnte. Aber der Schöpfer von BitClout hat den Quellcode nicht veröffentlicht. „Da scheint es eine Blockchain zu geben“, sagte Prestwich, „eine schlecht konstruierte, schlecht durchdachte Blockchain. Ich würde vermuten, dass es andere Leute gibt, die eine enge Beziehung zu BitClout haben und andere Knoten betreiben.“

Als Investor stand Fakhoury der Umsetzung des Projekts skeptisch gegenüber, fand das Konzept aber spannend.

„Ich finde das eine geniale Idee“, sagt er. „BitClout hat gerade die Büchse der Pandora geöffnet. Es öffnet die Tür zu 'Oh, ich sehe, dieser YouTuber wird immer beliebter. Ich weiß, dass sie jetzt beliebter werden und ich habe eine Möglichkeit, finanziell davon zu profitieren.‘“

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Masmej, der sein Profil nicht beansprucht hat, weil er nur Ethereum verwendet, sagte, seine Kollegen seien weniger beeindruckt. „Ich habe meine Freunde in Krypto gefragt und sie sagten: ‚Alter, das ist eine Kette für Boomer‘“, sagte er. 'Sie sind nur auf Bitcoin, das wird nicht funktionieren und sie geben sich als Twitter-Konten aus.'

Prestwich stimmte zu: „Das ist nicht das coole, heiße Krypto-Startup. Das sind Leute, die Teil des Establishments sind und versuchen, einige der heißen Krypto-Startups zu imitieren, um Geld zu verdienen.“