Pentagon zahlt für gefälschte 'Al-Qaida'-Videos

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Pentagon zahlt für gefälschte 'Al-Qaida'-Videos

Von Crofton Black & Abigail Fielding-Smith of Das Büro für investigativen Journalismus

Das Pentagon gab einer umstrittenen britischen PR-Firma über eine halbe Milliarde Dollar für die Durchführung eines streng geheimen Propagandaprogramms im Irak, wie das Bureau of Investigative Journalism enthüllen kann.


Die Produktion von Bell Pottinger umfasste kurze TV-Segmente im Stil arabischer Nachrichtensender und gefälschte Aufständische-Videos, mit denen die Zuschauer verfolgt werden könnten, so ein ehemaliger Mitarbeiter.

Die Mitarbeiter der Agentur arbeiteten zusammen mit hochrangigen US-Militäroffizieren in ihrem Hauptquartier des Camp Victory in Bagdad, während draußen der Aufstand wütete.

Der ehemalige Vorsitzende von Bell Pottinger, Lord Tim Bell, bestätigteSonntagszeiten, das mit dem Bureau an dieser Geschichte zusammengearbeitet hat, dass seine Firma an einer 'verdeckten' Militäroperation gearbeitet habe, 'die durch verschiedene Geheimhaltungsdokumente abgedeckt ist'.

Bell Pottinger berichtete dem Pentagon, der CIA und dem Nationalen Sicherheitsrat über seine Arbeit im Irak, sagte er.


Bell, einer der erfolgreichsten PR-Manager Großbritanniens, wird zugeschrieben, das stählerne Image von Margaret Thatcher geschärft und der konservativen Partei geholfen zu haben, drei Wahlen zu gewinnen. Die von ihm mitbegründete Agentur hat eine Liste von Kunden, darunter repressive Regime und Asma al-Assad, die Frau des syrischen Präsidenten.

Im ersten Medieninterview, das ein Mitarbeiter von Bell Pottinger über die Arbeit für das US-Militär im Irak gegeben hat, sagte der Videoredakteur Martin Wells dem Bureau, seine Zeit in Camp Victory sei „schockierend, augenöffnend, lebensverändernd“.

Die Ergebnisse der Firma wurden vom ehemaligen General David Petraeus – damals Kommandeur der Koalitionstruppen im Irak – und gelegentlich vom Weißen Haus unterzeichnet, sagte er.

Bell Pottinger produzierte Unmengen von Material für das Pentagon, das teilweise weit über die Standardkommunikationsarbeit hinausging.


Das Bureau verfolgte die Arbeit des Unternehmens im Irak durch Volkszählungen der US-Armee, Berichte des Generalinspekteurs des Verteidigungsministeriums und Aufzeichnungen über Beschaffungstransaktionen des Bundes sowie die Unternehmensunterlagen von Bell Pottinger und Fachpublikationen zur Militärpropaganda. Wir haben ein halbes Dutzend ehemaliger Beamter und Auftragnehmer interviewt, die an Informationsoperationen im Irak beteiligt waren.

Zu dieser Zeit gab es drei Arten von Medienoperationen, die im Irak gebräuchlich waren, sagte ein Militärunternehmen, das mit der Arbeit von Bell Pottinger dort vertraut war.

'Weiß wird zugeschrieben, auf dem Etikett steht, wer es hergestellt hat', sagte der Auftragnehmer. „Grau wird nicht zugeschrieben und Schwarz wird fälschlicherweise zugeschrieben. Diese Art von Black Ops, die verwendet wurden, um zu verfolgen, wer eine bestimmte Sache beobachtet, waren ein ziemlich normaler Bestandteil des Industrie-Toolkits.“

Bell Pottingers Arbeit im Irak war eine riesige Medienoperation, die durchschnittlich über hundert Millionen Dollar pro Jahr kostete. Ein vom Bureau ausgegrabenes Dokument zeigt, dass das Unternehmen zeitweise fast 300 britische und irakische Mitarbeiter beschäftigte.


Die in London ansässige PR-Agentur wurde kurz nach der US-Invasion in den Irak gebracht. Im März 2004 wurde sie von der provisorischen Verwaltung des Landes mit der „Förderung demokratischer Wahlen“ beauftragt – eine „aufsehenerregende Aktivität“, die sie in ihrem Jahresbericht hervorhob.

Die Firma wechselte jedoch bald zu weniger hochkarätigen Aktivitäten. Das Bureau hat Transaktionen im Wert von 540 Millionen US-Dollar zwischen dem Pentagon und Bell Pottinger für Informationsoperationen und psychologische Operationen im Rahmen einer Reihe von Verträgen identifiziert, die von Mai 2007 bis Dezember 2011 ausgestellt wurden. Ein ähnlicher Vertrag mit ungefähr derselben Jahresrate – 120 Millionen US-Dollar – war in Kraft 2006 wurde uns gesagt.

Der Großteil des Geldes war für Kosten wie Produktion und Vertrieb bestimmt, sagte Lord Bell demSonntagszeiten, aber das Unternehmen hätte etwa 15 Millionen Pfund pro Jahr an Gebühren verdient.

Martin Wells, der ehemalige Mitarbeiter, sagte dem Bureau, er habe keine Ahnung, worauf er sich einlasse, als er im Mai 2006 für den Job bei Bell Pottinger interviewt wurde.

Er hatte als freiberuflicher Videoeditor gearbeitet und erhielt einen Anruf von seiner Agentur, der ihm vorschlug, für ein Interview für einen möglichen neuen Auftritt nach London zu gehen. „Ihr werdet neue Sachen machen, die aus dem Nahen Osten kommen“, wurde ihm gesagt.

„Ich dachte ‚Das klingt interessant‘“, erinnert sich Wells. „Also gehe ich mit und gehe in dieses Gebäude, lasse mich mit einem Aufzug in den sechsten Stock eskortieren, komm raus und da oben sind Wachen. Ich dachte, was um alles in der Welt ist hier los? Und es stellte sich heraus, dass es im Grunde genommen ein Navy-Posten war. Nach allem, was ich herausfinden konnte, war es also eine Einheit zum Sammeln von Medienintelligenz.“

Nach einem kurzen Gespräch fragte Wells, wann er von dem Job erfahren würde, und war von der Antwort überrascht.

„Du hast es schon“, wurde ihm gesagt. 'Wir haben bereits unsere Hintergrundüberprüfungen bei Ihnen durchgeführt.'

Er würde am Montag abfliegen, wurde Wells mitgeteilt. Es war Freitagnachmittag. Er fragte, wohin er gehen würde und bekam eine überraschende Antwort: Bagdad.

„Ich hatte also buchstäblich 48 Stunden Zeit, um alles zu sammeln, was ich zum Leben in einer Wüste brauchte“, sagte Wells.

Tage später führte Wells 'Flugzeug eine Korkenzieher-Landung durch, um ein Feuer der Aufständischen am Flughafen von Bagdad zu vermeiden. Er ging davon aus, dass man ihn irgendwo in die Grüne Zone bringen würde, von wo aus Koalitionsbeamte den Irak verwalteten. Stattdessen fand er sich in Camp Victory wieder, einer Militärbasis.

Es stellte sich heraus, dass die britische PR-Firma, die ihn engagiert hatte, im Herzen einer Operation des US-Militärgeheimdienstes arbeitete.

Eine Welle der Gewalt erfasste die irakische Hauptstadt, als Wells seinen Vertrag antrat. Im selben Monat, in dem er ankam, gab es in der Stadt fünf Selbstmordattentate, darunter ein Selbstmordattentat in der Nähe von Camp Victory, bei dem 14 Menschen getötet und sechs weitere verletzt wurden.

Wells beschrieb seine ersten Eindrücke und sagte, er sei beeindruckt von einem Arbeitsumfeld, das ganz anders war als das, was er gewohnt war. 'Es war ein sehr sicheres Gebäude', erinnerte er sich, 'mit Schildern draußen, die sagten: 'Kommen Sie nicht herein, es ist ein klassifizierter Bereich, wenn Sie nicht geräumt sind, können Sie nicht herein.'

Darin befanden sich zwei oder drei Räume mit vielen Schreibtischen, sagte Wells, mit einem Abschnitt für Bell-Pottinger-Mitarbeiter und dem anderen für das US-Militär.

„Ich habe den Fehler gemacht, in einen der [U.S. militärische] Gebiete, und einen sehr strengen amerikanischen Militärmann zu haben, der mich im Grunde herauszieht, der sagt, dass Sie hier unter keinen Umständen eintreten dürfen, das ist streng geheim, verschwinde – während seine Hand an seiner Waffe lag, was eine nette Einführung war.“ sagte Wells.

Es wurde schnell klar, dass er viel mehr tun würde, als nur Nachrichtenmaterial zu bearbeiten.

Die Arbeit bestand aus drei Arten von Produkten. Die erste waren Fernsehwerbespots, in denen Al-Qaida in einem negativen Licht dargestellt wurde. Die zweite waren Nachrichten, die so aussehen sollten, als ob sie 'vom arabischen Fernsehen erstellt wurden', sagte Wells. Bell Pottinger schickte Teams aus, um ein Video von Al-Qaida-Bombenanschlägen in niedriger Auflösung zu filmen und es dann wie ein Stück Nachrichtenmaterial zu bearbeiten. Es würde laut Wells auf Arabisch gesprochen und an Fernsehsender in der gesamten Region verteilt.

Die amerikanische Herkunft der Nachrichten wurde manchmal verborgen gehalten. Enthüllungen im Jahr 2005, dass der PR-Dienstleister Lincoln Group dem Pentagon geholfen hatte, Artikel in irakischen Zeitungen zu platzieren, die manchmal als unvoreingenommene Nachrichten präsentiert wurden, führten zu einer Untersuchung des Verteidigungsministeriums.

Das dritte und sensibelste Programm, das Wells beschrieb, war die Produktion von gefälschten Al-Qaida-Propagandafilmen. Er erzählte dem Bureau, wie die Videos gemacht wurden. Er erhielt genaue Anweisungen: 'Wir müssen diese Art von Video machen und wir müssen das Filmmaterial von al-Qaida verwenden', wurde ihm gesagt. „Wir brauchen es, dass es 10 Minuten lang ist, und es muss in diesem Dateiformat vorliegen, und wir müssen es auf diese Weise kodieren.“

US-Marines nahmen die CDs mit auf Patrouille und ließen sie im Chaos fallen, wenn sie Ziele überfielen. Wells sagte: 'Wenn sie ein Haus durchsuchen und es sowieso auf der Suche nach Sachen durcheinander bringen, würden sie dort einfach eine seltsame CD ablegen.'

Die CDs wurden so eingerichtet, dass sie den Real Player verwenden, eine beliebte Media-Streaming-Anwendung, die eine Verbindung zum Internet herstellt. Wells erklärte, wie das Team einen Code in die CDs eingebettet hat, der mit einem Google Analytics-Konto verknüpft ist und eine Liste der IP-Adressen enthält, auf denen die CDs abgespielt wurden.

Das Tracking-Konto hatte laut Wells eine sehr eingeschränkte Verbreitungsliste: Die Daten gingen an ihn, ein hochrangiges Mitglied des Bell-Pottinger-Managementteams und einen der US-Militärkommandeure.

Wells erklärte ihren Intelligenzwert. „Wenn man sich einen mitten in Bagdad ansieht … weißt du, dass es dort einen Treffer gibt“, sagte er. 'Wenn eine, 48 Stunden oder eine Woche später in einem anderen Teil der Welt auftaucht, dann ist das der interessantere, und danach wird mehr gesucht, denn das gibt einem eine Spur.'

Die CDs tauchten an einigen interessanten Orten auf, erinnerte sich Wells, darunter im Iran, in Syrien und sogar in Amerika.

„Ich würde einen Ausdruck für den Tag machen und, wenn etwas Interessantes auftauchte, es den Chefs übergeben und dann wurde es von dort aus bearbeitet“, sagte er.

Das Pentagon bestätigte, dass Bell Pottinger für sie als Auftragnehmer im Irak im Rahmen der Information Operations Task Force (IOTF) arbeitete und einiges Material produzierte, das den Koalitionsstreitkräften offen zur Verfügung gestellt wurde, und einiges, das nicht der Fall war. Sie bestanden darauf, dass das gesamte von der IOTF veröffentlichte Material „wahrhaftig“ sei.

IOTF war jedoch nicht die einzige Mission, an der Bell Pottinger arbeitete. Wells sagte, dass einige Arbeiten von Bell Pottinger im Rahmen der Joint Psychological Operations Task Force (JPOTF) durchgeführt wurden, was ein US-Verteidigungsbeamter bestätigte.

Der Beamte sagte, er könne sich nicht im Detail zu den JPOTF-Aktivitäten äußern und fügte hinzu: „Wir diskutieren keine Methoden zur Sammlung von Informationen für vergangene und gegenwärtige Operationen.“

Lord Bell, der Anfang des Jahres als Vorsitzender von Bell Pottinger zurückgetreten war, sagte demSonntagszeitendass der von Wells beschriebene Einsatz von Ortungsgeräten „vollkommen möglich“ sei, ihm aber persönlich nicht bewusst sei.

Die Ausgabe von Bell Pottinger wurde vom Kommandeur der Koalitionstruppen im Irak unterzeichnet. Wells erinnerte sich: 'Wir würden die beiden Colonels dazu bringen, sich die Dinge anzusehen, die wir an diesem Tag gemacht hatten, sie würden damit klarkommen, es würde dann an General Petraeus gehen.'

Einige der Projekte gingen in der Befehlskette sogar noch weiter nach oben. „Wenn [Petraeus] es nicht unterschreiben könnte, würde es bis zum Weißen Haus weitergehen, und es wurde dort oben unterschrieben, und die Antwort würde zurückkommen.“

Petraeus wurde 2011 Direktor der CIA, bevor er nach einer Affäre mit einem Journalisten zurücktrat.

Die Vergabe eines so großen Auftrags an ein britisches Unternehmen hat laut einem ehemaligen Mitarbeiter eines Rivalen von Bell Pottinger bei den amerikanischen Kommunikationsfirmen, die sich um die Arbeit im Irak drängten, Unmut hervorgerufen.

„Niemand konnte herausfinden, wie ein britisches Unternehmen Hunderte Millionen Dollar an US-Finanzierung erhalten könnte, wenn es ebenso fähige US-Unternehmen gegeben hätte, die dies hätten tun können“, sagte Andrew Garfield, ein ehemaliger Angestellter der Lincoln Group, der jetzt ein leitender Angestellter ist Fellow am Foreign Policy Research Institute. 'Die amerikanischen Firmen waren sauer.'

Ian Tunnicliffe, ein ehemaliger britischer Soldat, war der Vorsitzende eines dreiköpfigen Gremiums der Coalition Provisional Authority (CPA), der Übergangsregierung im Irak nach der Invasion von 2003, die Bell Pottinger 2004 den Vertrag zur Förderung demokratischer Wahlen verlieh.

Laut Tunnicliffe wurde der Auftrag über insgesamt 5,8 Millionen US-Dollar vergeben, nachdem die CPA ihre eigenen internen Bemühungen erkannt hatte, die Menschen darauf aufmerksam zu machen, dass der Übergangsrechtsrahmen vor den Wahlen nicht funktionierte.

„Wir haben ein relativ übereiltes, aber immer noch konkurrenzfähiges Angebot für Kommunikationsunternehmen abgegeben“, erinnert sich Tunnicliffe.

Tunnicliffe sagte, dass das Konsortium von Bell Pottinger einer von drei Bietern für den Auftrag war und einfach einen überzeugenderen Vorschlag unterbreitete als seine Konkurrenten.

Der Irak war für viele Kommunikationsfirmen eine lukrative Gelegenheit. Das Bureau hat herausgefunden, dass zwischen 2006 und 2008 mehr als 40 Unternehmen für Dienstleistungen wie TV- und Radioplatzierung, Videoproduktion, Reklametafeln, Werbung und Meinungsumfragen bezahlt wurden. Dazu gehörten US-Unternehmen wie Lincoln Group, Leonie Industries und SOS International sowie im Irak ansässige Unternehmen wie Cradle of New Civilization Media, Babylon Media und Iraqi Dream.

Aber die größten Summen, die das Bureau ausfindig machen konnte, gingen an Bell Pottinger.

Laut Glen Segell, der 2006 in einer Task Force für Informationsoperationen im Irak arbeitete, wurden Auftragnehmer zum Teil eingesetzt, weil das Militär nicht über das interne Know-how verfügte, und zum anderen, weil sie in einer legalen „Grauzone“ operierten.

In seinem 2011 erschienenen Artikel „Covert Intelligence Provision in Iraq“ stellt Segell fest, dass das US-Gesetz die Regierung daran hinderte, Propaganda gegen die einheimische Bevölkerung der USA zu verwenden. In einem globalisierten Medienumfeld hätten die Irak-Operationen theoretisch zu Hause gesehen werden können, daher war rechtlich umsichtig, wenn das Militär nicht alle … Aktivitäten durchführte“, schrieb Segell.

Segell behauptet, dass Informationsoperationsprogramme vor Ort im Irak einen Unterschied gemacht haben. Einige Experten bezweifeln dies jedoch.

Eine Studie der Rand Corporation, einer militärischen Denkfabrik aus dem Jahr 2015, kam zu dem Schluss, dass sich „die Erstellung von Bewertungen der Bemühungen um Information, Einflussnahme und Überzeugungsarbeit in der Regierung und im DoD als Herausforderung erwiesen hat“.

Die Operationen von Bell Pottinger im Auftrag der US-Regierung wurden 2011 eingestellt, als sich die amerikanischen Truppen aus dem Irak zurückzogen.

Bell Pottinger wechselte nach einem Management-Buyout im Jahr 2012 den Besitzer und seine derzeitige Struktur hat keine Verbindung zu der Einheit, für die Wells arbeitete und die 2011 geschlossen wurde Brunnen.

Wells verließ den Irak nach weniger als zwei Jahren, nachdem er genug vom Stress hatte, in einem Kriegsgebiet zu arbeiten und sich Tag für Tag grafische Videos von Gräueltaten ansehen musste.

Rückblickend auf seine Zeit, in der er Propaganda für das US-Militär machte, ist Wells ambivalent. Das Ziel von Bell Pottingers Arbeit im Irak sei es, die sinnlose Gewalt von al-Qaida hervorzuheben – eine Öffentlichkeitsarbeit, von der er damals dachte, dass sie etwas Gutes tun müsse. 'Aber dann habe ich mich irgendwo in meinem Gewissen gefragt, ob dies das Richtige war', fügte er hinzu.

Lord Bell hat es gesagtSonntagszeitener sei „stolz“ auf Bell Pottingers Arbeit im Irak. „Wir haben viel getan, um die Situation zu lösen“, sagte er. 'Nicht genug. Wir haben das entstandene Durcheinander nicht aufgehalten, aber es war Teil der amerikanischen Propagandamaschinerie.“

Ob das Material seine Ziele erreiche, werde nie wirklich wissen, sagte Wells. „Ich meine, wenn Sie sich die Situation jetzt ansehen, scheint es nicht funktioniert zu haben. Aber zu der Zeit, wer weiß, war es eine gute Sache, wenn es ein Leben rettete.“