Obama und die schwarze Elite

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Obama und die schwarze Elite

Als die erste Familie nach Martha's Vineyard aufbricht, erklärt Patricia Williams, dass die Reise ihre heikle Beziehung zur schwarzen Oberschicht beleuchtet – einer clubartigen Welt von Debütantinnen und BMWs.

Als Präsident Barack Obama Valerie Jarrett zu seiner leitenden Beraterin und Desiree Rogers zur Sozialsekretärin des Weißen Hauses ernannte, gab es in den Mainstream-Medien ein wenig gedämpftes Keuchen darüber, wo auf der Erde solche Designer-gekleideten Doyennes aufgetaucht sein könnten. In welchem ​​verborgenen Universum gibt es Schwarze, die tatsächlich ein Fischmesser von einem Schuhlöffel unterscheiden können? Und gibt es noch mehr davon?


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Das Phänomen einer schwarzen Oberschicht war schon immer kompliziert, ambivalent. Oft die Nachkommen von „Haussklaven“, ein erheblicher Prozentsatz wuchs auf, indem er die Manieren, Sitten und verschiedene Herablassungen der weißen Plantagengesellschaft nachahmte – einschließlich der Gründung privater Clubs und ausgrenzender Netzwerke. In jüngerer Zeit wurden die Reihen der schwarzen oberen Mittelschicht um Nutznießer der Bürgerrechtsbewegung erweitert – mit Menschen wie Barack und Michelle Obama, die eine Generation repräsentieren, die den verbesserten Zugang zu Arbeitsplätzen und Schulen in Anspruch nehmen konnte, sobald sie verboten waren. Diese neue Mobilität hat jedoch einiges von der Clubbigkeit und dem Snob-Appeal älterer schwarzer Organisationen nicht ganz ausgelöscht. Es gibt immer noch Bruchlinien und versteckte Hierarchien im sozialen Leben der Schwarzen.

Für diejenigen, deren einziger Kontakt zu sozialen Organisationen der Oberschicht der Afroamerikaner die schwarze Studentenorganisation auf dem Campus des Colleges oder der Graduiertenschule ist, machen Sie sich gefasst: Es gibt eine Welt schwarzer Debütantinnen da draußen, und sie wollen ernsthaft sozial aufsteigen Geschäft, die Räder ihrer schwarzen BMWs und silbernen Mercedes Benzes versinken bis zu den Plantinum-Radkappen im weichen weißen Sand der Strände von Martha's Vineyard, der North Fork von Long Island und den Inseln vor der Küste von South Carolina.

Colson Whiteheads Roman, Sag Hafen , gibt einen Einblick in diese von Cosby geprägte Welt der Streber, Ankömmlinge und „schwarzen Jungs mit Sommerhäusern“. Diese relativ wohlhabenden Afroamerikaner stammen größtenteils aus den Reihen dessen, was der Erzähler des Romans als „die magischen Sieben“ bezeichnet: Ärzte, Zahnärzte, Anwälte, Prediger, Lehrer, Krankenschwestern und Bestatter. Dies ist die Welt, die die Afroamerikaner, die nicht zu solchen Netzwerken gehören, manchmal mit einem abweisenden, traurigen Seufzer als „Boogie“ bezeichnen, eine Klassenbezeichnung, die den meisten Weißen anscheinend unbekannt ist. Die New York Times, über Whitehead schreiben , buchstabierte das Wort mit absoluter und absolut erschreckender, uneingeweihter Unschuld: „bourgie“.


Also, ein kleiner Hintergrund für diejenigen, die Angst haben, dass das Staatsschiff in Richtung der Untiefen von Rush Limbaughs wildesten Ängsten gesteuert wird: Es mag überraschen, dass die schwarze Mittelschicht genau das ist, Mittelschicht. Es ist konformistisch, angenehm zentristisch, relativ konservativ christlich, übertrieben aufwärtsbewegt und im Allgemeinen besser (wenn auch ängstlicher) gekleidet als seine weißen Kollegen.

Die Medien sprechen oft von der „schwarzen Mittelschicht“, als ob sie eine solide Singularität wäre, die jede dunkelhäutige Person mit Job oder Ausbildung umfasst – vom Fahrradkurier bis hin zu Oprah Winfrey. Ebenso wird jede schwarze Person ohne einen dauerhaften 9-5-Job in die „Unterschicht“ geworfen. Dies steht in krassem Gegensatz zu der Art und Weise, wie „Mittelschicht“ auf weiße Bürger angewendet wird, wo es ein bestimmtes Einkommensniveau bedeutet, das über den „Vorübergehend Arbeitslosen“ und der Arbeiterklasse und knapp unter der oberen Mittelschicht mit den Reichen und den darüber superreich. Mit anderen Worten, populäre Darstellungen unterdrücken häufig die politische Präsenz einer großen schwarzen Arbeiterklasse sowie einer schwarzen oberen Mittelschicht, ganz zu schweigen von den wohlhabenden Afroamerikanern, die eher Banker, Industrielle oder Computerfreaks sind als nur Filmstars oder sportliche Figuren.

So schwer es auch sein mag sich vorzustellen, wenn Ihr Kopf mit Hollywood-Dunst gefüllt istVom Winde verweht, wonach sich Miss Scarlett auch immer sehnte, das taten auch die nachfolgenden Generationen ihrer Ex-Sklaven – die im wirklichen Leben so entschlossen und zutiefst ehrgeizig waren wie sie. Und so organisierten sich Afroamerikaner nach dem Bürgerkrieg in allerlei Selbsthilfegruppen, die den vergoldeten Hierarchien von Tara nachempfunden waren. Die meisten Amerikaner sind sich zumindest der Rolle der schwarzen Kirche bei diesen Bemühungen zur Erhebung bewusst, ebenso wie der NAACP, des Tuskegee Institute und der Urban League. Dank Spike Lees Film,Schulbetäubung, vielleicht sind sich ein paar mehr sogar des Beitrags historisch schwarzer Colleges – sowie der Funktion segregierter griechischer Burschenschaften und Schwesternschaften – beim Zusammenwachsen ziemlich konservativer, lebenslanger Netzwerkkreise bewusst.

Wie bei weißen Burschenschaften können Schikanenrituale snobistisch oder schikanierend sein. Und wie bei weißen Country-Clubs kann Exklusivität ihre hässliche Seite haben: Einige schwarze soziale Gruppen haben den Ruf, aufgrund von „Verbindungen“ der Abstammung, Bildung oder des Einkommens oder, in der jüngeren Vergangenheit, der Hautfarbe (muss „leichter als eine braune Papiertüte sein“) und Beschaffenheit des Haares (ein Kamm müsste sich fließend durch glattes und daher vermutlich nicht krauses Haar bewegen). Und was diese Debütantinnen-Kotillionen angeht … nun, was soll ich sagen?


Heute wurden einige der größten dieser Organisationen gegründet, um den Kindern von schwarzen Berufstätigen aus Vorstädten – d. h. Teenagern, die in fast ausschließlich weißen Vierteln leben und fast ausschließlich weiße Schulen besuchen, eine Umgebung, die sie unbewusst oder auf andere Weise ausschließt – Kontaktmöglichkeiten zu bieten von gesellschaftlichen Ereignissen oder Coming-of-Age-Ritualen. Aber die meisten dieser Gruppen – Jack and Jill, The Links, The Girl Friends, The Coalition of a Hundred Black Women – sind auch philanthropisch; Sie sammeln Geld für Stipendien, öffentliche Hilfsmaßnahmen, Mentoring und Gesundheitsfürsorge. Wie Hadassah oder die Junior League sind die lebendigsten und sichtbarsten von ihnen Matriarchate, die von gut ausgebildeten, meist verheirateten Frauen betreut werden, deren Ehemänner wohlhabend genug sind, um ihnen zu ermöglichen, sich für wohltätige Zwecke einzusetzen.

Natürlich gibt es auch viele Männerorganisationen, aber historisch gesehen waren sie etwas geheimnisvoller, mit mehr Ritualen und noch besseren Hüten. Wie die Knights of Columbus oder der Bohemian Club geht es ihnen um die Stärkung der Männlichkeit durch gegenseitige Wertschätzung, edlen Whisky, Zigarren und reinste Vetternwirtschaft. 100 schwarze Männer von Amerika. Die Gardisten. Die Boule. Diese und tausend andere Netzwerke sind das Rückgrat der schwarzen Bourgeoisie.

Doch solche Organisationen agieren in einem ausgesprochen ambivalenten Beziehungstheater: Auf der einen Seite all die Philanthropie. Auf der anderen Seite wird alles durch furchtbar kraftlose Veranstaltungen wie Golfturniere, von Anwaltskanzleien und Zigarettenfirmen gesponserte Tennistreffen, Gourmettreffen, Karibikkreuzfahrten, Abendessen, Modenschauen und Junggesellenauktionen finanziert. Oh, und habe ich diese Cotillons erwähnt...?

Einer der interessantesten Aspekte des Aufstiegs der Obamas ist, dass keiner von ihnen das Produkt dieser zustimmungsabhängigen Welt von unerbittlicher Verpflichtung, gebeterfüllter Pflicht und strafender Schrubbkraft ist. Erstens war Obamas Mutter weiß, und die Mitgliedschaft in Organisationen wie Jack und Jill hängt von der Mutterschaft ab (Mutter muss afrikanischer Abstammung sein; es ist nicht so wichtig, dass der Vater schwarz ist). Und da beide Eltern von Michelle Obama Arbeiterklasse waren, ist es fraglich, ob sie die hohen Gebühren und den zeitraubenden Aufwand als Priorität angesehen hätten, selbst wenn sie die eher sozialen Aufstiegskriterien erfüllt hätten, die einige solcher Clubs betonen. (Wie in: Sie werden fallen gelassen, wenn Sie zu viele Meetings verpassen – es sei denn, Sie sind ein Erbe. zumindest! – Ärzte, Zahnärzte oder Anwälte. Sie können sich in die Ränge zurückkaufen, wenn Sie genug Geld, Einfluss oder Berühmtheit haben.)


Ein Freund, der sich weigert, identifiziert zu werden, beschreibt seine Erfahrungen als Teenager in Jack and Jill: „Man hat dir beigebracht, ein schwarzer Mensch von Adam Clayton Powell zu sein. Wir hatten Tänze an der Copacabana. Du hast gelernt, wie man sich schick macht und wetteiferte beim Auswendiglernen langer Passagen aus EllisonsUnsichtbarer Mannoder die Bibel. Sie wurden für Ihre Diktion verurteilt. Wenn es Ihnen gelungen ist, sich als weiß zu verhalten, ist es Ihnen gelungen, eine akzeptable Art von Schwarzer zu sein.“

Seufzen. Aber vielleicht sind wir bereit für ein neues, durcheinander geratenes Kapitel in all dem. Letztes Jahr wurde Michele Obama zum Ehrenmitglied der Alpha Kappa Alpha ernannt, einer der ältesten schwarzen Schwesternschaften. Und, Halleluja, heutzutage gibt es nur noch wenige soziale Clubs auf der Welt – egal welcher Rasse, Religion, Klasse oder ethnischen Zugehörigkeit – die die Obamas und ihre herrlich wohlerzogenen Kinder nicht willkommen heißen würden.

Noch besser ist, dass die Obamas begonnen haben, eine neue, ökumenischere Art des Gemeinwesens zu modellieren, die die Beiträge traditioneller Organisationen begrüßt, aber weniger von der Notwendigkeit der Exklusivität abhängt. Es war kein Zufall, dass Rev. Lowry seinen Antrittssegen mit Worten beendete, die jeder Afroamerikaner als Ruf nach einem Ende der alten, mörderischen Vorurteile und einem neuen Tag hörte, an dem „Schwarze nicht aufgefordert werden, zurückzukommen, wenn Braun es kann“ bleib dran, wenn Gelb weich wird, wenn der Rote vorankommen kann, Mann, und wenn Weiß das Richtige annehmen wird.“

Darüber hinaus hat Obama als Präsident immer wieder die Notwendigkeit eines breiten, einheitlichen Engagements für den Nationaldienst und das politische Engagement betont – nicht nur für den Militärdienst, sondern für große und kleine wohltätige Bemühungen. Dienst, den wir alle leisten können – alt, jung, reich, arm. Nicht nur Jahre im Friedenskorps verbringen, sondern kleine Aufgaben, die sich in der Summe summieren: Kleinkindern vorlesen, Häuser reparieren, Gärten anlegen, Freiwilligenarbeit im Krankenhaus, Computerkenntnisse unterrichten, Umschläge stopfen, Müll aufsammeln, Büchertausch organisieren, Essen Banken, Unterstützung für kleine Unternehmen. Diese weniger eng gefasste Vision, wer eine Ressource für wen sein kann, ist demokratisierend, energetisierend und ein willkommener Schritt in Richtung einer gemeinsamen Zukunft der gegenseitigen Achtung.

Patricia J. Williams ist die Autorin von Die Alchemie von Rasse und Rechten ; Das Ei des Hahns ; und Eine farbenblinde Zukunft sehen: Das Paradox der Rasse . Sie ist auch Kolumnistin für The Nation.