Left for Dead: Die Comeback-Geschichte von Michter's Whisky

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Left for Dead: Die Comeback-Geschichte von Michter's Whisky

An dem ungewöhnlich warmen letzten Wochenende des Jahres 1983 fuhr ich mit meinem Kumpel Bob durch die Landschaft von Pennsylvania. Wir hatten kein Ziel vor Augen, keinen anderen Plan, als Lancaster nach Norden zu verlassen. Nachdem sich mehrere Kreuzungen für einen Münzwurf entschieden hatten, liefen wir auf der Rt nach Norden. 501 in der Nähe von Schaefferstown, als wir ein Schild sahen: Distillery Road. Es folgte schnell ein weiteres Schild: To Michter’s Jug House – America’s Oldest Distillery. Touren.

Wie könnten wir nein sagen? Also hängten wir uns links in die Distillery Road und fanden bald den Ort, eine Ansammlung von Backstein- und Glasgebäuden, von denen eines mit einem großen Wassertank in Form eines Whiskykrugs überragt wurde, um ein weißes Holzhaus. Es war viel los, mit mindestens 20 anderen Autos auf dem Parkplatz. Wir stiegen aus und machten die Tour. Uns wurde gesagt, dass dort seit 1753 destilliert wurde und die Stätte 1980 als National Historic Landmark anerkannt wurde.

Mit freundlicher Genehmigung von Michter's Fort Nelson Distillery Sensory & Tasting Lab

Okay, ich musste diese Fakten nachschlagen, und ich würde lügen, wenn ich sagen würde, dass ich mich an vieles von unserem Besuch erinnere. Ich weiß, dass von Mais und Hefe die Rede war, und ich erinnere mich, dass ich ein kleines Paar gedrungener kupferner Destillierapparate gesehen habe. Bobby kaufte eine kleine Flasche Whisky, und wir stiegen wieder ins Auto und fuhren wieder nach Norden. Es war ein guter Tag: Wir landeten in der Yuengling-Brauerei und wussten nicht einmal, dass wir an einem Nachmittag sowohl Amerikas älteste Brennerei als auch Brauerei besucht hatten.

Michter hat ungefähr sieben Jahre später, am Valentinstag 1990, geschlossen. 1997 ging ich, um den verlassenen Gebäuden meine Aufwartung zu machen. Es war ein deprimierender Tag: kalt, regnerisch, grau, so traurig, wie die Gebäude langsam in die Landschaft von Pennsylvania verfielen.

Warum habe ich diese zweite Pilgerreise gemacht? Zu dieser Zeit waren ernsthafte Whiskytrinker besessen von einem 16-jährigen Michter's Bourbon. Ironischerweise wurde es während der Schließung der Brennerei gekauft und unter dem Label A.H. Hirsch verkauft. Es war phänomenal, aber das Angebot war sehr begrenzt. Chuck Cowdery hat darüber ein E-Book mit dem treffenden Titel . geschriebenDer beste Bourbon, den Sie nie probieren werden. (Offenlegung: Ich werde im Buch zitiert.)

Ich erfuhr, dass das relativ germanisch klingende „Michter's“ eigentlich ein Name war, der sich aus „Michael“ und „Peter“ zusammensetzte, den beiden Söhnen von Louis Forman, der die Brennerei 1950 gekauft hatte. C. Everett Beam, Jim Beams Großneffe, war der vorletzte Brennmeister. Der letzte Brenner, Dick Stoll, ist über 80 und lebt noch immer in der Gegend. (Er ist aktiv an einer neuen kleinen Brennerei, Stoll & Wolfe, beteiligt).

Mit freundlicher Genehmigung von Michter's Fort Nelson Distillery Sensory & Tasting Lab

Gelegentlich sprachen die Leute davon, die alte Brennerei wieder zum Leben zu erwecken, aber die Lagerhäuser brachen zusammen, die Marke war im Sterben, und die kleinen Kupferbrenner waren von einem anderen Beam, David, gekauft und nach Kentucky verschifft worden. David war ein pensionierter Brennmeister von Jim Beam und dachte anscheinend darüber nach, eine kleine Brennerei mit den Brennblasen zu gründen. Es wurde nie etwas daraus, und sie saßen in Beams Garage in Bardstown. Dort sah ich sie wieder, ungefähr neun Monate nachdem ich an dem leeren Destillierhaus in Pennsylvania gestanden hatte.

Ungefähr zu dieser Zeit warf ein junger Unternehmer in New York, Joe Magliocco, einen anderen Blick auf Michters. Er dachte, dass die Marke einen gewissen Wert haben könnte. “Machtwar das entscheidende Wort“, sagte er mir kürzlich in einem Telefoninterview kichernd.

Magliocco ist im Wein- und Spirituosengeschäft aufgewachsen. „Mein Vater Tony war Händler und Importeur“, sagte er. „Mein erster Verkaufsjob, zwischen dem Junior- und dem Senior-College-Jahr, war der Verkauf von Michters Whisky.“ Er gründete seine eigene Firma, Chatham Imports, „eine kleine Zulieferfirma, die nicht wirklich alles hatte, was jemand wollte“.

Als er beschloss, a . hinzuzufügen Rye Whiskey zu dieser Liste von Dingen, die niemand wollte – und glauben Sie mir,Niemandwollte Mitte der 1990er-Jahre Rye-Whiskey – er dachte an den Markennamen Michter. Er suchte nach jemandem, mit dem er verhandeln konnte, aber die Marke war aufgegeben worden. Es war buchstäblich für ihn.

Das war der Beginn dessen, was er heute Phase I von Michter nennt. „Der ursprüngliche Plan war, einen wirklich guten Whisky mit Altersangabe zu finden und ihn auf den Markt zu bringen“, sagte er. „Wir gingen zu den Leuten und es gab eine Menge großartigen Whisky. Als wir ihnen sagten, dass wir zehn Jahre und älter wollten, waren sie wirklich glücklich. Damals gab es keine Nachfrage.'

Magliocco probierte Whiskys mit seinem Verkaufsleiter Steve Ziegler und seinem Mentor Dick Newman, dem ehemaligen Chef von Austin, Nichols, das Wild Turkey herstellt. „Wir haben uns für den Whisky-Stil entschieden, der uns sehr gut gefiel. Wir dachten, wenn wir jemals produzieren würden, wäre dies ein Stil, den wir nachahmen könnten.“

Als nächstes kam Phase II, die etwa 2004 begann, als eine Brennerei in Kentucky (deren Identität noch unter Geheimhaltungsvertrag steht) begann, Michter's an einigen Tagen im Jahr herzustellen. „Es war mehr als nur Beschaffung“, erklärte Magliocco. 'Es wurde so gemacht, wie wir es mochten.' Dazu gehörte alles, von der Verwendung des proprietären Hefestamms von Michter bis hin zum Abfüllen der Fässer mit einem niedrigeren Proof, was viel teurer ist, aber mehr Geschmack erzeugt.

Nachdem Phase II die Bona-fides der Marke etabliert hatte und sie sicher waren, dass genug Leute mochten, was sie produzierten, begann Magliocco mit der Planung einer Brennerei in Shively, einem Vorort von Louisville. Der Bau begann im Jahr 2012 und die Marke experimentierte zuerst mit einer kleinen Pilotdestille. Im Jahr 2014 setzten sie eine 32-Zoll-Säulendestille und einen 250-Gallonen-Doppler ein und die Tests wurden fortgesetzt.

Aber das war es auch nur: Testen. Zu diesem Zeitpunkt begannen Magliocco und sein Destillateur Willie Pratt wirklich das beharrliche Beharren auf Qualität zu zeigen, das zum Markenzeichen der wiedergeborenen Marke geworden ist. Nicht irgendein weißer Hund würde Michters werden. (Pratt wurde später von den Vertriebsmitarbeitern der Marke Dr. No genannt, weil er den Verkauf von Whisky nicht erlaubte, bis er dachte, er sei fertig, selbst wenn er knapp war.)

'Wir haben destilliert, aber nicht in Fässer gefüllt', sagte Magliocco. „Wir wollten, dass der weiße Hund chemisch und organoleptisch praktisch identisch mit dem Phase-II-Zeug ist. Wir haben bis August 2015 nichts gefaßt.“ Ich besuchte ihn im Frühjahr 2018 und machte eine Tour mit Magliocco und seiner derzeitigen Brennmeisterin Pam Heilmann, der Brennereileiterin von Jim Beams Booker Noe-Brennerei. (Pratt ging vor einigen Jahren in den Ruhestand und wählte Heilmann als seinen Nachfolger aus.)

Die Liebe zum Detail war auffallend. Die Brennerei war makellos, alles war deutlich beschriftet. Heilmann erklärte, wie die verschiedenen Whiskys mit unterschiedlichen Technologien gefiltert wurden; Pratt hatte 32 Kombinationen von Filtern und Whiskys sorgfältig getestet, um die beste Kombination für jede zu ermitteln. Viel mehr beeindruckte mich meine zweite Besichtigung einer Michter’s Destillerie.

Mit freundlicher Genehmigung von Michter's Fort Nelson Distillery

Währenddessen arbeitete Magliocco an einem weiteren Teil der Erfahrung des Michters. 2011 kaufte Chatham Imports das historische Fort Nelson-Gebäude an der Main Street in der Innenstadt von Louisville. Das reich verzierte Gebäude wurde während des Bürgerkriegs sogar von Unionstruppen genutzt, war aber jahrelang unbewohnt. Er wollte eine Brennerei in der Whisky Row der Stadt vor der Prohibition eröffnen, aber es sollte nicht sein. Der Beginn der Renovierungsarbeiten offenbarte fast katastrophale Mängel, darunter eine Backstein-Außenwand, die sich fast 60 cm über den Bürgersteig beugte.

Es dauerte Jahre und eine unbekannte Summe Geld, um das Gebäude zu restaurieren. Ungefähr zur gleichen Zeit, als Magliocco das Gebäude kaufte, kamen diese alten Michter's Pot Stills zum Verkauf. Darauf hatte er gewartet und sich mit David Beam in Verbindung gesetzt, aber er war einen Tag zu spät. Beam hatte sie gerade an Tom Herbruck verkauft, der sie in seine Tom’s Foolery Distillery in Ohio stellen wollte.

„Ich rief Tom an und fragte ihn: ‚Möchtest du es umdrehen?‘“, erinnerte sich Magliocco und ich konnte immer noch den Eifer in seiner Stimme hören. Hersbruck nicht, aber 2015 beschloss er, die Brennerei über die Kapazität der kleinen Brennblasen hinaus zu erweitern, und fragte Magliocco, ob er noch interessiert sei. Ja er war.

Während das Fort Nelson-Gebäude nun unverändert aussieht, wurde es innen tatsächlich umgebaut, komplett mit einem neuen Stahlrahmen. Es beherbergt auch die zwei kleinen Kupferbrennblasen, die ich in Pennsylvania gesehen hatte, und die drei Zypressenholz-Fermenter von dort. Das System hat im Wesentlichen eine Rundreise gemacht, seit es 1976 in Louisville von Vendome Copper & Brass Works gebaut wurde. „Einige der Jungs von Vendome, die die große Ausrüstung in Shively installiert haben, haben das Pennsylvania-System gesehen“, sagte Magliocco, „und sie sagten: ‚Hey, mein Vater, mein Großvater hat daran gearbeitet!‘“

Die Brennereien Dan McKee und Matt Bell durchliefen bei dieser Einrichtung den gleichen Prozess wie im Werk in Shively. Nach monatelangen Tests und Optimierungen, um sicherzustellen, dass er wie der Whisky aus der großen Brennblase schmeckte, füllte die Marke am 31. Januar 2019 das erste Fass aus Fort Nelson.

Eine Woche später besichtigte ich Fort Nelson, und da waren die Destillierapparate von Michter, zurück in Louisville, etwa anderthalb Meilen von ihrem Herstellungsort in Vendome entfernt. Als ich mich an den Rand der Zypressenfermenter lehnte, die ich vor 36 Jahren zuletzt 600 Meilen entfernt gesehen hatte, waren mir die unterschiedlichen Umstände der beiden Besuche aufgefallen.

1983 hatte ich eine Destillerie in ihren letzten Zügen gesehen, mitten in einem letzten Hurra, bevor sie in den Hügeln von Pennsylvania schmählich dem Schimmeln überlassen wurde. Amerikanischer Whisky war ein Verlustgeschäft und ging langsam zurück. Es macht mich immer noch traurig, daran zu denken, wie das ursprüngliche Michter's das Revival von Spirituosen und Cocktails knapp verpasste, das etwa fünf Jahre nach seiner Schließung beginnen würde.

Es hatte einige Ressentiments darüber gegeben, wie Magliocco die Marke Michter aufgegriffen und damit gefahren war, hauptsächlich von Leuten, die gerne gesehen hätten, dass die Pennsylvania-Site wiedergeboren wurde. Aber das ist jetzt größtenteils Wasser über dem Damm, weggespült von der Qualität des Whiskys, der unter dem Label Michter abgefüllt wurde. (Und um fair zu sein, viele historische Marken aus Pennsylvania und Maryland werden jetzt in Kentucky-Unternehmen hergestellt und sind im Besitz von ihnen.)

Ich habe mit Magliocco über die Symbolik dieser Stills gesprochen. Er war mehr aufgeregt, dass David Beams Enkel Ben Beam sie als Destillateur in der Anlage in Fort Nelson leitete. „Man kann die beste Ausrüstung haben“, sagte er, „aber wenn die Leute schlampig sind, bekommt man keinen guten Whisky daraus. Unsere Mitarbeiter sind talentiert und einer der Gründe, warum sie bei Michter's sind, ist, dass sie eine Mission haben. Sie wollen tun, was wir tun.“

Was kommt als nächstes? Sich niederlassen und mehr Whisky herstellen, „den größten amerikanischen Whisky“, wies Magliocco schnell darauf hin. „Das ist das Ziel. Wir haben eine weitere Anlage in Springfield, wo wir gentechnikfreien Mais, Gerste und Roggen anbauen. Es gibt uns mehr Erfahrung mit Getreide. Wir probieren weiterhin verschiedene Destillationen und Reifungen aus. Manchmal sind die Dinge einzigartig schrecklich, und wir werden sie los. Aber manchmal, hey, ist es wirklich gut! Wir werden einfach weiterhin versuchen, wirklich guten Whisky herzustellen.“