Wie die Mormonenkirche Bill Gates in einem Kampf um Ackerland besiegte

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Wie die Mormonenkirche Bill Gates in einem Kampf um Ackerland besiegte

Am Freitag, ein Showdown zwischen zwei der größten landwirtschaftlichen Grundbesitzer in den Vereinigten Staaten – dem Kirche der Heiligen der Letzten Tage und Bill Gates ’ Vermögensverwaltungsfirma – spitzte sich zu, als die Mormonen den Mogul bei einem Angebot für 12.000 Morgen Ackerland im Osten Washingtons schlugen, das einst im Zentrum eines 244 Millionen Dollar schweren „Geisterrinder“-Betrugs stand, der von Umweltreportern „Cattlegate“ genannt wurde Anna König , der den Skandal seit letztem Jahr verfolgt.

Das fragliche Land liegt am mächtigen Columbia River, dem viertgrößten Fluss der Vereinigten Staaten und seit Jahrtausenden von zentraler Bedeutung für die Kultur und Wirtschaft der Region: Fischerei, Transport und Stromerzeugung sind bis heute unverzichtbare Nutzungen. Das Columbia bietet landwirtschaftlichen Landbesitzern auch ein wichtiges und schwindendes Gut: Wasserrechte, und für diejenigen, die sich angesichts der kommenden Klimakrise Sorgen machen, lohnt es sich, für den Zugang zu einer scheinbar unendlichen Versorgung mit Süßwasser zu kämpfen.


Als die geschätzte Fläche im Osten Washingtons verfügbar wurde, stellte Bill Gates über seine Firma Cascade Investment (die für ihre Großlager Überweisungen nach Melinda French Gates im Rahmen der hochkarätigen Scheidung des Paares) sprang in den Bieterkampf. Auf dem Spiel stand das Recht zum Kauf des 12.000 Hektar großen Grundstücks in Benton County, das AgriNorthwest, der landwirtschaftliche Zweig der Mormonenkirche, für 210 Millionen US-Dollar erwerben wird, wenn der Deal im August abgeschlossen ist.

Das Interesse der Gates- und HLT-Kirche an dem Grundstück sei auf das Grundprinzip der Größe zurückzuführen, sagt Chris Olsen, der Direktor für Investitionen in der Nordwestregion von Farmland Consultants, LLC, einer Maklerfirma, die institutionelle Investoren beim Erwerb von landwirtschaftlichem Eigentum in ganz Europa unterstützt Die Vereinigten Staaten. „Es ist viel einfacher, ein riesiges Stück zu kaufen als 20 separate Grundstücke, nicht nur wegen der günstigen Wasserrechte, die von größter Bedeutung sind, sondern auch wegen der Größe des Vermögens, das hauptsächlich in Acker- und Futterpflanzen liegt ,' er sagt.

Die wohlhabenden Kunden von Olsen investieren in Ackerland, eine Anlageklasse, die normalerweise nicht auf den Aktienmarkt ausgerichtet ist, um ihre Portfolios zu diversifizieren, „in Erwartung, dass die Kapitalmärkte überkauft sind“ und andere wirtschaftliche Faktoren. Eine typische Deal-Struktur für Gates, so Olsen, funktioniert so: Der Investor kauft das Land und holt dann eine externe Farm-Management-Firma hinzu, die es bewirtschaftet. Am Beispiel der Investmentgesellschaft von Gates „werden sie vielleicht 2 bis 3 Prozent ihres Vermögens für die Landwirtschaft verwenden“, sagt Olsen. 'Das könnten leicht mehrere Milliarden Dollar sein, nicht unbedingt ein riesiger Prozentsatz, aber immer noch signifikant in Bezug auf die beteiligten Dollars.'

Die Anbaufläche am Columbia River wäre zu den bereits 269.000 Morgen Ackerland in 18 Bundesstaaten hinzugekommen, die Gates durch Cascade Investment im letzten Jahrzehnt angesammelt hat, darunter 70.000 Morgen in Nord-Louisiana, 20.000 in Nebraska und bereits mehr als 14.000 im Bundesstaat Washington . Stattdessen wird die HLT ihren bereits riesigen Landbesitz um weitere 12.000 Acres erweitern, der allein in Florida über 600.000 Acres umfasst – 2 Prozent der gesamten Landmasse dieses Staates.


„Der Schwindel, oder ‚Cattlegate‘, wie er in landwirtschaftlichen Kreisen genannt wird, ist der größte ‚Geistervieh‘-Betrug in der amerikanischen Geschichte.“

Die 12.000 Hektar große Ansammlung in Ost-Washington generiert derzeit Einnahmen durch groß angelegte Landwirtschaft (Kartoffeln und Zwiebeln) und Viehzucht, aber mit einem zunehmend wärmeren Klima sind es die Wasserrechte, die mit dem Grundstück einhergehen, das am Ende sein wertvollstes Gut sein könnte.

Dan Haller, ein Wasserressourcen-Ingenieur bei Aspect Consulting, einem im Nordwesten tätigen Beratungsunternehmen für Wasserrechte, kennt den Wert von „günstigen Wasserrechten“, insbesondere im Columbia River Basin, genau. Laut Haller ist Wasser hier „voll angeeignet“ – was bedeutet, dass man, wenn man es will, nicht einfach beim Washington State Department of Ecology ein neues Wasserrecht beantragen kann; Sie müssen bestehende Rechte kaufen und übertragen. „Wasserrechte funktionieren nach dem gleichen Angebots- und Nachfrageprinzip wie andere knappe Ressourcen; Da der Bedarf an zusätzlicher Nahrungsmittelproduktion wächst, entsteht ein Aufwärtsdruck auf die Preise für Wasserrechte“, sagt Haller.

Der Wunsch der mormonischen Kirche AgriNorthwest seinerseits, mehr Land im Columbia-Becken zu den 100.000 Morgen hinzuzufügen, die es bereits in Washington und Oregon besitzt, hat möglicherweise ebenso viel mit wirtschaftlichem Wohlstand wie mit religiösem Glauben zu tun.

Die Mormonenkirche hat eine einzigartige Beziehung zur Landwirtschaft; wie Donald H. Dyal in einem Artikel für geschrieben hatAgrargeschichte, „Die Kirche Jesu Christi der Heiligen der Letzten Tage war von Anfang an auch von positiven agrarischen Werten durchdrungen. Die Pflicht des Menschen… ist, nach Unabhängigkeit zu streben, was unter anderem bedeutet, dass er sich selbst tragen soll; ein starker Impuls für die Subsistenzlandwirtschaft.“


Dass das 12.000 Hektar große Gelände sogar zum Verkauf steht, geschweige denn über eine Insolvenzversteigerung, ist eine Anomalie; es ist das Opfer eines nicht geringen Teils einer bekannten amerikanischen Sünde: Gier.

Das Anwesen, das sich jetzt in den Händen von Gläubigern befindet, gehörte zuvor der Familie Easterday, deren Wurzeln im Osten Washingtons bis ins Jahr 1958 zurückreichen, als Patriarch Ervin Easterday seinen landwirtschaftlichen Betrieb von Nampa, Idaho, auf 300 Hektar unbebautes Land verlegte im damals neuen Columbia Basin Reclamation Irrigation Project.

1989 wurde Enkel Cody Partner und arbeitete mit seinem Vater Gale zusammen, genau wie Gale es mit seinem eigenen Vater getan hatte. Gemeinsam bauten sie Easterday Farms zu einem 18.000 Hektar großen Betrieb aus, der Kartoffeln, Zwiebeln, Mais und Weizen produzierte. Cody leitete die Feedlots der Easterday Ranches, wo Getreideprodukte der Farmen zur Viehfütterung verwendet wurden, während sein Bruder Cully als Farm-Agronom arbeitete.

Laut einer am 25. Januar von Tyson Foods, Inc. (einem Lieferanten von Rind- und Schweinefleischprodukten) eingereichten Beschwerde betrog Easterday Ranches, die 2014 eine Vertragsbeziehung mit dem Lieferanten eingegangen war, Tyson um 225 Millionen US-Dollar, indem sie fälschlicherweise behauptete 220.000 Rinder in seinem Inventar, die nicht existierten. Der Schwindel, oder „Cattlegate“, wie er in landwirtschaftlichen Kreisen genannt wird, ist der größte „Geistervieh“-Betrug in der amerikanischen Geschichte, der durch ein Schlupfloch fortgeführt wird, das Cody Easterday ausgenutzt hat, um über 200 Millionen US-Dollar an Verlusten durch Wetten wieder gutzumachen am Warenterminmarkt getätigt.


Am 1. Februar beantragte Easterday Ranches Insolvenzschutz, eine Woche später folgte Easterday Farms.

Der Klage von Tyson folgte schnell eine zweite Klage, die von der Commodity Futures Trading Commission (CFTC) beim Bundesgericht gegen Cody Easterday und Easterday Ranches eingereicht wurde. Nun wird Easterday von der CFTC wegen angeblich betrügerischer Informationen an die Chicago Mercantile Exchange (CME) zivilrechtlich angeklagt.

Das US-Justizministerium leitete eine strafrechtliche Untersuchung in der Angelegenheit ein, die am 31. März zu einer Vorladung des Bundes und zu einem Schuldgeständnis von Easterday führte. Easterday hat zugestimmt, Tyson und dem namentlich nicht genannten Unternehmen eine Rückerstattung in Höhe von 244 Millionen US-Dollar zu leisten. Drahtbetrug auf dieser Ebene wird mit einer Höchststrafe von 20 Jahren Gefängnis bestraft, aber Easterday soll erst im August dieses Jahres verurteilt werden.

In einer klassischen amerikanischen Wendung des Schicksals, das Reich, das Codys Großvater 1958 als unabhängiger Landwirt aufzubauen begann, wird nun wahrscheinlich in die Hände eines der beiden größten Grundbesitzer Amerikas fallen, wenn die Ergebnisse der Insolvenzversteigerung im August beurkundet werden sollen .

„Letztendlich ist es schade, dass Cody Easterday mit seinen Aktionen überall den Namen fleißiger Bauern besudelt hat“, reflektiert Olsen, der den größten Teil seiner Karriere in der Branche gearbeitet hat. „Wir hätten gerne gesehen, dass das Eigentum an dieser Immobilie in der Gemeinde verbleibt, aber der landesweite Trend geht dahin, dass ein so großes Stück Land aufgrund der Größe, des Wertes und der Dollars in lokales Eigentum hätte aufgeteilt werden können. Es ist keine Überraschung, dass ein institutioneller Investor es aufgreift.“