Feds beschlagnahmten ein Vermögen von #Widerstandssymbolen, die beschuldigt wurden, Online-Ponzi-Schemata gefördert zu haben

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Feds beschlagnahmten ein Vermögen von #Widerstandssymbolen, die beschuldigt wurden, Online-Ponzi-Schemata gefördert zu haben

Ende 2016 tauchten Bundesagenten in Fort Myers, Florida, in den Häusern der Brüder Brian und Edward Krassenstein auf und beschlagnahmten Computer und Finanzunterlagen abschleppen „mindestens 20 bis 30 Bündel Zeug.“

Zu dieser Zeit war die Geschichte nur ein bemerkenswerter Ausrutscher auf der Kriminalitätsunterlage der lokalen Medien. Doch in den zwei Jahren seither sind die Krassensteins mehr als ein paar einheimische Geschäftsleute geworden. Sie sind jetzt prominente Mitglieder des Online-Anti-Trump-„Widerstands“.


Nach Angaben der Bundesbehörden betrieben die Brüder bis vor kurzem auch Websites, die betrügerische Online-Finanzbetrug unterstützten. Im vergangenen Jahr beschlagnahmten Beamte der Strafverfolgungsbehörden fast eine halbe Million Dollar von den Brüdern, Gelder, die nach Angaben der Staatsanwaltschaft aus Drahtbetrug stammten. Die Krassensteins, denen keine Verbrechen zur Last gelegt wurden, behaupten, nichts Falsches oder Ungesetzliches getan zu haben.

Die Brüder bleiben in Ecken der Anti-Trump-Linken äußerst beliebt, da sie ihre vehemente, oft verschwörerische Opposition gegen den Präsidenten in Social-Media-Ruhm verwandelt haben, mit weit über einer Million Anhängern zusammen. Sie betreiben auch die eigenständigen Nachrichten-Websites Independent Reporter und Hill Reporter, auf denen, wie Twitter, ihre Marke #Widerstand – ein Label, das sie meiden, das aber passend zu ihren häufigen Aufrufen zur Amtsenthebung und Anklage des Präsidenten passt – Trump-Kritiker begeistert hat.

Aber es hat auch die Aufmerksamkeit und Kritik progressiver Aktivisten auf sich gezogen, die die Krassensteins als Opportunisten sehen, die von einer produktiveren Botschaft ablenken. Während andere schon waren beschuldigt der Verwendung des Anti-Trump-„Widerstands“, um ihre eigenen Taschen zu füllen, haben die Krassensteins eine dokumentierte Geschichte der Beteiligung an zwielichtigen Internet-Schnell-Reich-Programmen – eine Geschichte, von der ein Bundesfinanzfahnder Grund zu der Annahme hatte, dass es sich um eine kriminelle Verschwörung handelte.

„Da ist viel Geld zu verdienen“, sagt Nomiki Konst, eine progressive Aktivistin und Journalistin, um die Art von Online-Anhängerschaft aufzubauen, die die Brüder Krassenstein genießen. Konst, ein ehemaliger Ersatz für die Präsidentschaftskampagne 2016 von Bernie Sanders und ein investigativer Reporter fürDie jungen TürkenEr sagte gegenüber The Daily Beast, dass 'viele Leute erkannt haben, dass sie viel Sendezeit bekommen können, um über die Amtsenthebung von Trump zu sprechen, anstatt über Lösungen zu sprechen, die den normalen Amerikanern helfen.'


Lange bevor sie den Mantel des #Widerstands übernahmen, fingen die Krassensteins bereits 2003 an, in zwei Internetforen dubiose Anlageempfehlungen zu verbreiten und Anzeigen an geldverdienende Online-Unternehmen zu verkaufen, die eine Reihe offensichtlicher Betrügereien enthielten, darunter einige von Personen, die später wegen Anklagen verurteilt wurden, die von Betrug bis hin zu Kapitalmord .

Nach Angaben der Staatsanwaltschaft haben die Dienste, die die Krassensteins auf ihren Websites beworben haben, Tausende von „Investoren“ dazu gebracht, Betrügereien vom Typ Ponzi zu finanzieren, und führten sogar dazu, dass einige einen Virus heruntergeladen haben, der ihre Konten auf einer anonymen Online-Zahlungsplattform leerte, die von den Krassensteins selbst verwendet wurde. bevor es im Rahmen einer großen Geldwäsche-Untersuchung des Bundes geschlossen wurde.

Der Fall erhalten einige nationale Abdeckung nachdem das Haus der Krassensteins durchsucht wurde, aber das volle Ausmaß des Verfahrens gegen sie und die Details ihrer umstrittenen Geschäftsvorhaben wurden zuvor nicht bekannt gegeben.

Die Krassensteins bestehen darauf, dass sie Opfer der Tortur waren. Sie behaupten, sie hätten keine Kenntnis von den illegalen Aktivitäten der Unternehmen, an die sie Anzeigen verkauft haben, und ihr Recht, solche Anzeigen zu verkaufen, sei sowohl durch den Ersten Verfassungszusatz als auch durch ein Bundesgesetz geschützt, das die rechtliche Haftung von Online-Publishern aufhebt. Ihre Anlageberatungsseiten unterschieden sich nicht von Anzeigenplattformen, die von Google und anderen Online-Werbegiganten gehostet werden. Tatsächlich bestehen sie darauf, dass sie verbraucherfreundlicher seien, weil sie den Menschen, wie sie sagen, geholfen haben, Betrügereien zu vermeiden.


„Der Mythos da draußen, dass ‚wir Finanzbetrug gefördert haben‘ ist falsch. Wir haben nichts ‚beworben‘“, schrieb Ed Krassenstein in einer E-Mail. „Unsere Website war voll von Warnungen und Hinweisen zum Senden von Geld an jede Website, die jemand auf [ihren Websites] beworben sah ... Der einzige Zweck ... bestand darin, den Leuten zu helfen, herauszufinden, welche Online-Geschäftsmöglichkeiten legitim waren und welche nicht. ”

Das sah die Bundesanwaltschaft nicht so. In einem zivilrechtliche Klage wegen Vermögensverfall Im vergangenen August eingereicht, schrieb Homeland Security Special Agent Michael Adams, dass den Brüdern riesige Summen von Online-Betrügern gezahlt wurden, die an illegalen Aktivitäten beteiligt waren.

„Es gibt vernünftige Gründe“, die Beweisschwelle für Ansprüche auf Einziehung von Vermögenswerten des Bundes, „anzunehmen, dass die Krassensteins gewusst hätten, dass diese Gelder kriminell abgeleitet wurden“, behauptete Adams. „Es gibt auch begründeten Anlass zu der Annahme, dass … Brian und Edward Krassenstein sich verschworen haben, um Überweisungsbetrug zu begehen.“

Die Untersuchung von Adams konzentrierte sich auf zwei Websites, die den Brüdern gehören und von ihnen betrieben werden: TalkGold.com und MoneyMakerGroup.com. Beide Standorte förderten Programme namens High-Yield-Investment-Programme (HYIP), die von der Securities and Exchange Commission beschreibt als „nicht registrierte Investitionen, die normalerweise von nicht lizenzierten Personen betrieben werden – und es handelt sich oft um Betrug“.


HYIPs, schrieb Adams in seiner Beschwerde, „werden typischerweise als Online-Ponzi-Programme betrieben und sind von Natur aus betrügerisch.“ Sie „zahlen oft in den frühen Phasen des Programms scheinbare ‚Rendite‘ oder ‚Dividenden‘ aus, um den Anschein zu erwecken der Legitimität“, schrieb er. Seine Beschwerde identifizierte fünf anscheinend betrügerische HYIPs, die auf den Websites der Krassensteins beworben oder beworben wurden, sagte jedoch, dass diese fünf nur an der Oberfläche kratzen.

Doch Ed Krassenstein verteidigte die Praxis am Montag in einem kurzen Interview. „Hundert Prozent der [HYIPs] sind keine Betrügereien. Ich kenne mehrere, die legitim waren“, sagte er gegenüber The Daily Beast. „Die Definition des FBI ist nicht, dass es sich bei allen um Betrug handelt. Es heißt, eine große Menge sei Betrug, und das ist wahr.“ Jedenfalls könnten ihre Foren nicht für dort beworbene betrügerische Programme haftbar gemacht werden, da 'die Meinungsfreiheit die Werbetreibenden schützt'.

Auf TalkGold und MoneyMakerGroup veranstalteten Moderatoren Diskussionen über verschiedene HYIP-Möglichkeiten. Durch bezahlte Anzeigen und organische Kommentar-Threads würden die Benutzer über verschiedene potenzielle HYIP-„Investitionen“ informiert. Irgendwann würden viele der HYIPs aufhören zu zahlen – wie es alle Ponzi-Programme tun – und HYIP-Threads würden anfangen, Kundenbeschwerden zu Tausenden zu häufen. Die Moderatoren würden diese HYIP-Threads dann in einen separaten Abschnitt der Website verschieben, der mit „geschlossene Programme und Betrugswarnungen“ gekennzeichnet ist.

Ed Krassenstein sagte, TalkGold und MoneyMakerGroup hätten solche Betrügereien weit davon entfernt, solche Betrügereien zu fördern, sondern sie tatsächlich ausgemerzt und eine wichtige Funktion der Verbraucheranwaltschaft erfüllt. Forumsbesucher „nutzten [sie], um verschiedene HYIPs zu untersuchen“, sagte er, „und wir haben alles entfernt, was Betrug war.“

Adams schrieb in seiner Beschwerde, dass der Abschnitt „Betrugswarnungen“ zum Zeitpunkt der Einreichung der Beschwerde im August 2017 13.638 Threads enthielt. Er fügte jedoch hinzu, dass viele offensichtliche Betrügereien nie als solche bezeichnet wurden. „Es ist daher wahrscheinlich, dass die Zahl der HYIP-Threads mit Betrugsbeschwerden deutlich größer als 13.638 ist“, schrieb Adams.

Ed Krassenstein behauptete, dass ihre Websites „niemals Werbung für Betrug erlaubten“. Aber Adams identifizierte eine Auswahl von fünf scheinbaren Ponzi-Schemata, die auf TalkGold als HYIPs beworben wurden. Darunter war auch der Leopard Fund, der von einem Mann geleitet wurde, der 2012 war verurteilt in fünf Fällen von Drahtbetrug und zu sieben Jahren Gefängnis verurteilt. Eine andere, CSMFinance, ermutigte „Investoren“, proprietäre Software herunterzuladen. Laut Beiträgen auf TalkGold handelte es sich bei der Software tatsächlich um einen Virus, der es CSMFinance-Betreibern ermöglichte, Geld von Benutzerkonten auf der anonymen Zahlungsplattform Liberty Reserve zu stehlen.

Eine Reihe von Krassenstein-Sites boten Benutzern und Werbetreibenden die Möglichkeit, Zahlungen mit Liberty Reserve zu tätigen. Aber der Service war 2013 geschlossen inmitten einer bundesstaatlichen Untersuchung seiner Rolle in einer Geldwäsche-Operation mit mehreren Milliarden Dollar, die sich über 17 Länder erstreckt.

Auf die Frage, ob die Brüder gegenüber den offensichtlich betrogenen TalkGold-Benutzern Reue empfinden, abgesehen von der rechtlichen Verantwortlichkeit, schrieb Ed Krassenstein: „Es ist keine Reue zu spüren. Unsere Websites haben Tausenden von Menschen Geld gespart, indem sie Benutzern einen Ort bieten, an dem sie andere vor Betrügereien warnen können.“

Die Förderung von HYIPs durch die Krassensteins ging weit über die beiden zentralen Standorte der Beschwerde hinaus. Laut Adams leiteten sie auch Unternehmen, die HYIP-Betreibern Serverraum zum Hosten ihrer eigenen Websites, E-Mail-Newsletter zur Förderung verschiedener HYIP-Möglichkeiten und „Überwachungs“-Diensten zur Verfolgung der HYIP-Leistung anboten.

Die Krassensteins machten oft Cross-Promotion für ihre verschiedenen Immobilien, indem sie das Geschäftswissen und die Investitionsleistung anderer Sites, an denen sie beteiligt waren, unterbrachen. Die Praxis, schrieb Adams, wurde entwickelt, um die Illusion eines Netzwerks unabhängiger und erfolgreicher HYIP-Berater zu schaffen.

„In Wirklichkeit“, schrieb er, „war die offensichtliche Gemeinschaft der HYIP-Sites das Produkt einer konzertierten Anstrengung der Krassensteins, die darauf abzielte, eine kontinuierliche Versorgung mit neuen HYIP-Betrugsopfern und die kontinuierliche Bereicherung von Brian Krassenstein, Edward Krassenstein und ihren sicherzustellen Mitverschwörer.'

Trotz dieser detaillierten Darstellung der illegalen Aktivitäten, die die Krassensteins angeblich bereichert haben, hat die Bundesregierung keinen der Brüder eines Verbrechens angeklagt, sondern sich entschieden, einfach nach dem zu suchen, was die Staatsanwälte als unrechtmäßig erworben haben. Die Regierung beschlagnahmte schließlich 450.000 Dollar von ihnen.

In einem auf einer ihrer Websites posten In Bezug auf die Tortur sagten die Krassensteins, die Staatsanwälte hätten ihnen zunächst mitgeteilt, dass sie für das Verhalten ihrer Werbetreibenden strafrechtlich zur Verantwortung gezogen werden könnten. Sie drängten dann auf ihre Zusammenarbeit, um die Rädelsführer einiger der größeren Online-Betrügereien auszuschalten, die im Laufe der Jahre in den Foren aufgetaucht waren. Die Brüder lehnten ab. Sie befürchteten, für die Zusammenarbeit mit Ermittlern getötet zu werden.

„Wir haben tatsächlich Banner-Werbung an Unternehmen verkauft, was sich als Betrug herausstellte“, gaben sie zu. 'Was wir jedoch nicht gemacht haben, ist, wissentlich Bannerwerbung an Unternehmen zu verkaufen, die betrügerisch waren.' Ed Krassenstein hat seitdem unmissverständlich erklärt, dass die Brüder keine 'fragwürdigen Marketingprogramme' betrieben haben.

Zusätzliche Informationen zu ihrer Auseinandersetzung mit Bundesbehörden hat in die Öffentlichkeit gelangt diese Woche, und die Brüder haben ihr pauschales Verleugnen jeglichen Fehlverhaltens wiederholt. „Wir haben noch NIE in unserem Leben eine Seele betrogen“, Brian Krassenstein schrieb an seine 431.000 Twitter-Follower am Sonntag. 'Der Gedanke ekelt uns an.'

Was die Krassensteins zweifellos haben, ist ein Händchen dafür, Nischenmärkte im internetbasierten Geschäft und Kommentar zu finden. Ed Krassenstein, der Bruder mit der größeren Twitter-Folge, habe das folgende aufgebaut als Justin Bieber-Fankonto, bevor es in seine aktuelle, gleichnamige Iteration umgewandelt wird. Einer der Brüder ging in ein Webforum Anfang 2017 die Zahlung in Bitcoin für Twitter-Konten mit mehr als 40.000 Followern anzubieten. Sie haben auch Hunderte von Webdomains aufgekauft und ähnliche Foren verwendet, um sie umzudrehen.

Die Brüder behaupten, dass ihre politische Fürsprache echt ist und nicht nur ihr jüngster Versuch, aus einem starken Internet-Trend Kapital zu schlagen. Aber sie sagen weiterhin dasselbe über ihre Streifzüge in HYIPs, mehrstufige Marketingprogramme und ähnliche betrügerische Finanzpraktiken.

Adams, der Ermittler des DHS, sah potenziell illegale finanzielle Aktivitäten, aber die Brüder wurden nie angeklagt, geschweige denn verurteilt, was bedeutet, dass niemand bewiesen hat, dass alles, was sie taten, kriminell war. Aber dieser Vorteil des Zweifels ist keine Höflichkeit, die die Krassensteins ihren politischen Gegnern entgegengebracht haben.

„BRECHEN“, Ed Krassenstein letzten Monat getwittert . 'Der Anwalt von Präsident Trump, Michael Cohen, hat sich gerade auf sein Recht des fünften Verfassungszusatzes berufen und im Grunde zugegeben, dass er ein Krimineller ist.'

—Mit Berichterstattung von Gideon Resnick