Amerikas ikonischstes Naturwunder hat eine Uranmine nebenan

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Amerikas ikonischstes Naturwunder hat eine Uranmine nebenan

Nur 10 Meilen südlich des Eingangs zum South Rim des Grand Canyon befindet sich ein riesiges Loch im Boden, in dem Bergleute hoffen, es mit einem der seltensten, aber tödlichsten Elemente der Erde – Uran – groß zu schlagen. Obwohl sie nur etwa 17 Hektar groß ist, erstreckt sich die Canyon Mine über 1.400 Fuß in die Erdoberfläche und Kritiker befürchten, dass sie den Grand Canyon selbst vernarben und das Wasser eines nahe gelegenen Stammes verschmutzen könnte.

Bergbau ist in der Region um den Grand Canyon seit den frühen 1900er Jahren weit verbreitet. Während des Atomzeitalters der 1950er Jahre war es ein bisschen wie im Wilden Westen – das Interesse am Uranbergbau stieg sprunghaft an und es entwickelte sich zu einer stark unregulierten Industrie, in der die Leute mit Geigerzählern und Schaufeln herumliefen, in der Hoffnung, es an die Regierung zu verkaufen profitieren.


Mit dem Einbruch der Uranpreise stieg auch das Interesse am Bergbau in der Region. Mitte der 2000er Jahre gab es jedoch einen massiven Marktanstieg bei dem Mineral und der Wahn war wieder da. Obwohl besser reguliert, gab es am Ende des Jahrzehnts in der Umgebung des Grand Canyon über tausend neue Uranbergbau-Claims.

Im Jahr 2012 verhängte das Innenministerium im Unklaren über die Umweltfolgen des Uranabbaus in der Region ein 20-jähriges Verbot des Absteckens neuer Claims – und verbot damit effektiv alle neuen Bergbauaktivitäten in der Nähe des Grand Canyon.

Naturschützer waren davon begeistert. Aber es gab nur ein kleines Problem.

Unter Verwendung eines Bergbaugesetzes aus dem Jahr 1872, das von Kritikern als veraltet bezeichnet wird, hat die USFS bestimmt dass Bergleute, die vor dem Verbot „gültige bestehende Rechte“ begründet hatten, dies weiterhin tun konnten. Um solche Rechte zu haben, muss ein Bergmann vor dem Verbot eine „wertvolle Minerallagerstätte“ entdeckt und ausgegraben haben – eine, die mit Gewinn abgebaut, abgebaut und vermarktet werden kann.


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Die USFS stellte fest, dass eine Mine „gültige bestehende Rechte“ besitzt und damit vom Verbot ausgenommen ist – Canyon Mine.

Das Verbot von 2012 zog weiterhin die Aufmerksamkeit von beiden Seiten auf sich. Naturschützer argumentierten, dass das Verbot dauerhaft gemacht werden sollte, während die Trump-Administration Schritte unternahm, um es möglicherweise zu beseitigen und Uran lukrativer zu machen, da eine geopolitische Strategie.

Als Ergebnis stellte Rep. Raul Grijalva (D-AZ) vor das Grand Canyon Centennial Protection Act am 26. Februar 2019 dem Repräsentantenhaus ein Gesetzentwurf vor, der darauf abzielt, alle neuen Bergbauarbeiten in der Region dauerhaft zu verbieten und den Grand Canyon vor industriellen Interessen zu schützen.

Der Gesetzentwurf hat das Repräsentantenhaus über eine Parteiabstimmung angenommen und wurde in den Senat eingebracht, wo er voraussichtlich auch verabschiedet wird.


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Während Naturschützer dies als einen guten ersten Schritt ansehen, bleibt das einzige Problem bestehen: Die Canyon-Mine, die aufgrund der USFS-Entscheidung im Jahr 2012 von dem dauerhaften Verbot ausgenommen bleibt.

Um an die Kontroverse um die Canyon Mine heranzukommen, müssen Sie nicht zu weit in den Schacht gehen. Tatsächlich ist sogar der Name der Mine selbst ein Streitpunkt.

Die Mine, die von mehreren Eigentümern und mehreren Jahrzehnten Canyon Mine genannt wurde, wurde vor kurzem von ihrem Eigentümer Energy Fuels in Pinyon Planes Mine umbenannt.

Outlets haben spekuliert, dass dies getan wurde, um weniger Aufmerksamkeit auf die Mine zu lenken. Curtis Moore, der VP für Marketing und Unternehmensentwicklung des Unternehmens, bestätigte dies, als er The Daily Beast sagte, dass dies geschehen sei, „weil Naturschützer den Anschein erweckten, als würden wir im Grand Canyon Bergbau betreiben, was wir nicht sind.“


Taylor McKinnon vom Center for Biological Diversity, einer gemeinnützigen Naturschutzorganisation, lachte darüber: „Sie nannten es in erster Linie Canyon Mine, weil es so nah am Grand Canyon liegt – nicht wir“, sagte er. Er fügte hinzu: 'Es ist lustig, ich glaube nicht, dass Pinyon Planes ein echter Ort ist.'

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Wenn Sie tiefer in die Mine eintauchen, wird die Geschichte nur komplexer, undurchsichtiger und absolut seltsam.

Holen Sie sich das: In den 35 Jahren, in denen es in Betrieb war, wurde noch nie Uranerz aus der Mine gefördert. Dies ist unter anderem hauptsächlich auf die mangelnde Nachfrage nach Uran zurückzuführen, aber das bedeutet nicht, dass die Mine nicht mit anderen Problemen gefüllt ist – oder zumindest mit dem Potenzial für katastrophale.

Zunächst einmal wird die Mine unter einem USFS betrieben Umweltverträglichkeitserklärung , wie vom National Environmental Protection Act (NEPA) aus dem Jahr 1986 gefordert, der ursprünglich vom Havasupai-Stamm vor Gericht angefochten wurde. Trotz der Verbote und des wachsenden Wissens über die Hydrologie des Grand Canyon sowie der Aufforderungen von Naturschützern und lokalen Stämmen, eine neue Studie durchzuführen, hat sich die USFS geweigert, dies zu tun. Ein Bundesberufungsgericht bestätigte diese Entscheidung der USFS im Jahr 2013.

Moore verteidigte die Entscheidung und sagte, es sei unnötig, eine neue Studie durchführen zu lassen. 'Es ist, als ob Sie eine Genehmigung für Ihr Haus bekommen', sagte Moore gegenüber The Beast. „Wir wurden bereits genehmigt – warum einen neuen bekommen?“

McKinnon sieht das natürlich anders. Er zitierte, dass sie kein Uran gewonnen haben, und lachte: „Wenn jede EIS 5 Jahre gedauert hätte, hätten sie jetzt vier machen können. Die Wahrheit ist“, fügte er hinzu, „sie wollen nicht in die Fakten und die Wahrheit eintauchen, weil sie Angst haben.“

Im Jahr 2017 geschah jedoch das Unvermeidliche. Trotz der ursprünglichen Umweltverträglichkeitserklärung aus dem Jahr 1986, in der behauptet wurde, dass die Mine „keine wesentlichen Auswirkungen“ auf die Umwelt oder das öffentliche Interesse haben würde, und auch darauf hingewiesen wurde, dass „Überschwemmungen nahezu unmöglich waren“, durchbohrte Energy Fuels einen Grundwasserleiter in der Mine und Wasser kam heraus.

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Wie „schlecht“ diese Situation ist, hängt davon ab, wen Sie fragen.

Für Umweltschützer ist es so nah an einer Katastrophe wie es nur geht. Mehrere Gruppen, darunter das Zentrum für biologische Vielfalt, haben die Stilllegung und Schließung der Mine als Folge der Überschwemmung und die Reaktion des Unternehmens darauf gefordert laut Naturschützern und das Arizona Daily Sun Dazu gehörte, verunreinigtes Wasser in Wälder zu sprühen und Wasser auf Lastwagen zu laden, die nach Utah gebracht werden sollten. Energy Fuels sieht jedoch kein Problem.

Als The Daily Beast die Überschwemmung gegenüber Energy Fuels erwähnte, verteidigte Moore sie und behauptete, sie sei „absichtlich geschehen“, „alles Teil des Plans“ und „in Übereinstimmung mit dem Arizona Department of Environmental Quality (ADEQ) und das USFS.“

Moore erklärte, dass der von ihnen durchbohrte Grundwasserleiter thront, isoliert und von den Grundwasserleitern getrennt ist. Umweltschützer haben die größte Angst vor einer Kontamination – Grundwasserleiter – und dass es „keine Beweise“ und „keine Chance“ gibt, dass dies derzeit oder in Zukunft Auswirkungen hat wird den Grand Canyon beeinflussen.

Natürlich sind Umweltschützer bereits besorgt, dass es passiert. McKinnon sagte: 'Niemand kann uns oder ihnen versichern, dass dieser durchbohrte Grundwasserleiter nicht mit den Grand Canyon-Quellen verbunden war - die sowohl die Quellen entwässern als auch das Grundwasser kontaminieren könnten.'

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Während Moore sagte, dass sie Monitore haben, um das Grundwasser zu testen, bestehen Umweltschützer darauf, dass eine umfassendere Überwachung durchgeführt werden sollte, zumal „ADEQ anerkannt hat, dass es keinen Plan gibt, es zu beheben, wenn Uran in das Grundwasser austritt“, sagte McKinnon .

„Das Endergebnis“, argumentiert McKinnon, „ist, dass sie ein Überschwemmungsproblem geschaffen haben. Das Wasser, das die Mine überflutet und abgepumpt wird, übertrifft die EPA-Standards für gelöstes Uran und Arsen. Es gibt keine Garantien auf lange Sicht – es gibt keine Garantien dafür, dass der Abbau dem tiefen Grundwasserleiter in naher Zukunft nicht schadet, selbst wenn er jetzt nicht geschädigt wird.“

Moore argumentiert, dass die Überschwemmungen in den letzten Jahren drastisch zurückgegangen sind und dass ein Vergleich mit den EPA-Standards für Trinkwasser, wie es Umweltschützer häufig tun, irrelevant ist.

„Niemand schlägt vor, dass Sie das Wasser trinken“, intonierte Moore.

Derzeit und als Folge dieser Überschwemmungen ist die ADEQ gerade dabei, einen neuen Entwurf einer Aquifer Protection Permit für die Pinyon Planes Mine zu entwickeln, der voraussichtlich bis zum 26. April veröffentlicht wird.

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Dies könnte zwar zum Ende der Pinyon Planes Mine führen, aber Naturschützer machen sich keine Hoffnungen.

„Wir haben beantragt, dass sie eine Schließungsgenehmigung ausstellen, aber wir bezweifeln, dass dies passieren wird“, sagte McKinnon.

Für Moore wäre die Stilllegung der Mine ein großer Fehler. Er sieht Uran als Weg in eine grünere, kohlenstofffreie Zukunft. „Diese Aktivisten sind aus irgendeinem Grund antinuklear“, sagte er und fügte hinzu, „obwohl dies der beste Weg ist, dem Klimawandel zu begegnen.“ Er ging sogar so weit zu behaupten, dass „alle diese Behauptungen [von Naturschützern] nicht auf Wissenschaft oder Realität basieren“.

Naturschützer hoffen nur, dass dieser Gesetzentwurf den Senat verabschiedet, obwohl es die erste Schlacht in einem aus ihrer Sicht langen Krieg sein wird.

„Die Verabschiedung dieses Gesetzes würde die Notwendigkeit zeigen, mit der Canyon Mine noch energischer umzugehen“, sagte Taylor McKinnon. Er fügte hinzu: „Aber die Rechnung selbst ist eng. Es ist wichtig, aber es muss noch viel mehr getan werden, einschließlich einer mehrstufigen, milliardenschweren Aufräumaktion.“